Hoe IBM geld verdient met Watson

door

Watson

door

Column - IBM's Watson versloeg vorig jaar twee menselijke kampioenen in het tv-spelletje Jeopardy. Nu is het tijd voor serieuze toepassingen.

Vorig jaar, in februari, was ik een van de vele mensen die thuis op de bank bleef hangen om te zien hoe een computer ’s werelds beste Jeopardy-spelers ging verslaan. Jeopardy, voor wie het niet kent, is een spelshow die al in 1964 voor het eerst op de Amerikaanse televisie verscheen. De uitdaging voor de deelnemers is steeds de vraag te vinden bij het door de quizmaster verstrekte antwoord in een bepaalde categorie. Watson, de computer van IBM, won. Voorspelbaar misschien, maar toch was het meer dan alleen een leuke PR-stunt. Na vijf jaar ontwikkeling en een investering in R&D van vele miljoenen, laat IBM Watson nu voorzichtig zijn eerste stapjes zetten buiten het lab (en de tv-studio) om eindelijk geld te gaan verdienen.

IBM, dat Watson heeft ondergebracht bij zijn zeer winstgevende software-groep, heeft inmiddels al een aantal grote klanten binnengehaald in de gezondheidszorg en de financiële dienstverlening (afgelopen maart werden er twee aangekondigd), en er zit meer in de pijplijn.

Natuurlijk valt niet te ontkennen dat Watson ‘cool’ is. Tenslotte wachten we al sinds ‘2001: A Space Odyssey’ op een computer die werkelijk in staat is menselijke spraak te begrijpen, en die kennis te gebruiken om er iets zinnigs mee te doen. Maar er zit meer achter. Teveel grote technologiebedrijven lijken zich steeds minder aan te trekken van R&D en innovatie, en geven in plaats daarvan enorme bedragen uit aan gevechten om patenten en het opkopen van kleine concurrenten tegen belachelijke prijzen. Google heeft 12,5 miljard dollar betaald voor Motorola Mobility vanwege het patentenportfolio van die tent, en Facebook heeft een miljard dollar neergelegd voor Instagram, een bedrijfje zonder omzet of business plan, maar met een geinig klein appje dat niet veel meer is dan een leuk aangeklede manier om fotootjes te delen.

IBM daarentegen stak zijn nek uit voor een product waarin geavanceerde kunstmatige intelligentie gecombineerd wordt met big data en natuurlijke-taalverwerking, om zo iets geheel nieuws te creëren. Toen Big Blue met het project begon “hadden we eigenlijk geen idee of het zich ooit zou terugverdienen,” zegt Stephen Gold, die verantwoordelijk is voor Watson Solutions. Volgens mij is dat precies waar het om draait bij innovatie: risico’s nemen en de verre grenzen van de technologie verkennen.

Gold weigerde te vertellen hoeveel geld IBM in de ontwikkeling van Watson heeft gestoken. Het project, afkomstig uit het IBM-lab in Hawthorne, New York, werd gedragen door 25 onderzoekers met een doctorale titel en vier andere laboratoria, dus goedkoop zal het niet geweest zijn. Maar ik durf te wedden dat het een stuk minder heeft gekost dan de miljard dollar die is neergeteld voor Instagram.

Ben ik nou gehersenspoeld door IBM, tijdens mijn gesprek met Gold in het San Francisco Palace Hotel afgelopen week? Ik denk het niet. Als je kijkt naar de eerste praktische toepassingen van Watson, zul je zien dat die erop gericht zijn enkele serieuze problemen op te lossen. Het is niet onwaarschijnlijk dat Watson uiteindelijk levens gaat redden – en oh ja, natuurlijk ook geld gaat opleveren voor IBM en zijn aandeelhouders.

Dokter Watson

Stel, je bent een dokter of een arts, en een patiënt met een reeks merkwaardige ziekteverschijnselen of vage symptomen belt je om een afspraak te maken. Als je zo iemand laat komen, zul je wellicht een reeks dure tests moeten doen en er aardig wat onderzoeksuren in moeten steken voor je er achter bent wat die persoon mankeert. Maar stel je nu eens voor dat je de medische geschiedenis van die patiënt kunt samenvoegen met de ongestructureerde data uit eerder afspraken (aantekeningen die op een tablet zijn gemaakt, bijvoorbeeld), en dat je vervolgens miljoenen artikelen uit medische publicaties kunt doorzoeken om te zien welke verbanden je kunt vinden. Dat is precies wat Watson op dit moment doet in een pilot project voor WellPoint, een grote Amerikaanse ‘managed healthcare’ organisatie die diensten verleent aan zorginstellingen.

De potentiële voordelen van een dergelijk systeem liggen voor de hand: snellere en meer accurate diagnoses, en gerichtere en daardoor minder onnodige dure tests.

Binnenkort begint een samenwerking met Sloan-Kettering, een groot Amerikaans instituut voor kankeronderzoek, waar met behulp van Watson verschillende vormen van kanker onderzocht zullen worden, te beginnen met longkanker, en later ook borst- en prostaatkanker.

Gold vertelde dat Watson zich op dit moment ‘verdiept’ in de oncologie, en dat hij nu getraind wordt om daar vragen over te beantwoorden, op min of meer vergelijkbare wijze als de training die hij heeft gehad voor de Jeopardy quiz. Persbureau AP beschreef de samenwerking tussen IBM en Sloan-Kettering als volgt: “Watson krijgt naslagwerken, medische tijdschriften en (met toestemming) individuele medische dossiers voorgeschoteld. Vervolgens wordt het systeem getest met steeds gecompliceerdere kanker-scenario’s, en worden zijn prestaties geëvalueerd door een adviesraad.”

Zoals je wellicht hebt opgemerkt in de berichtgeving rond Jeopardy geeft Watson zelden definitieve antwoorden. In plaats daarvan berekent hij de waarschijnlijkheid dat een antwoord juist is – in de medische wereld geen onbelangrijk verschil.

Een derde pilot werd in maart aangekondigd: Citigroup (een van de grootste Amerikaanse banken) gaat Watson gebruiken om uit te zoeken hoe de klantenservice kan worden verbeterd. Citigroup hoopt dat Watson met zijn geavanceerde analyses en leercapaciteiten de manier waarop klanten hun transacties uitvoeren, en de dienstverlening in zijn algemeenheid, kan verbeteren. Dat is inderdaad iets anders dan het genezen van kanker. Aan de andere kant is het binnenhalen van Citigroup als klant een belangrijke stap om aan te tonen dat Watson geld kan opleveren.

Hoeveel geld Watson precies waard is staat natuurlijk nog te bezien. Maar in een onderzoekrapport dat vorig jaar verscheen, schatte CLSA-analist Ed Maguire dat Watson in 2015 zomaar eens 2,7 miljard dollar aan omzet zou kunnen genereren (waardoor hij met 52 dollarcent winst per aandeel een heel interessante belegging zou zijn). De technologie is zo nieuw dat IBM zelf zijn prijsmodellen nog niet geheel heeft uitgewerkt, maar zoals Gold het zei: de kosten zullen waarschijnlijk gerelateerd zijn aan de resultaten die Watson weet te behalen.

IBM is niet meer de onaantastbare IT-reus die het ooit geweest is, noch het research-paradijs dat het ooit was. Maar een bedrijf dat ook in deze tijden nog in staat is zo’n 6 miljard dollar per jaar uit te geven aan R&D en het lef heeft om op gezette tijden “een grootse uitdaging aan te gaan”, zoals Gold dat noemt, ligt lichtjaren voor op bedrijven die uitsluitend geld blijven gieten in de duistere gaten van de zinloze rechtszaken en lichtzinnige overnames

eerst ▾ Reacties

De reacties worden ingeladen...

Insider naam

 
{$quantity}%

Mijn insider overzicht Uitloggen

Briefcase({$quantity}) Mijn Downloads({$quantity})

Word insider

  • Exclusieve content
  • Achtergrond verhalen
  • Praktische tips
promotionele afbeeldingen promotionele afbeeldingen

Topbedrijven met ICT vacatures

IT Innovation Day 2014
 
dagen
:
 
uren
:
 
min.
:
 
sec.

Computerworld nieuwsbrief

Ontvang tweemaal per week een overzicht van de laatste achtergrondartikelen in uw mailbox.